Un sous-réseau est un réseau logique distinct séparé par des routeurs. Les domaines de diffusion sont également séparés par des routeurs. Toutefois, plusieurs sous-réseaux peuvent exister sur un domaine de diffusion unique. Pour qu’un hôte dans un sous-réseau vienne communiquer avec un hôte sur un autre sous-réseau sur le même domaine de diffusion, un routeur est toujours utilisé pour transmettre le trafic d’un sous-réseau à l’autre.

Le terme sous-réseau peut être déroutant parce qu’il a été communément utilisé au moins de trois façons différentes.  Il est courant d’utiliser le terme sous-réseau pour décrire :

1) the network identifier indicated by the legacy address class
2) the complete network identifier-including any subnet
3) the binary bits taken from what the class code suggests is part of the host field.*

*Source : Guide de maintenance et de dépannage réseau, deuxième édition.